La Iglesia Unida de Cristo (IUC): Los Primeros

La Iglesia Unida de Cristo es la primera en tomar muchas iniciativas.  Se podría decir que siempre hemos sido un pueblo de acción.  A través de estas historias se puede apreciar que no siempre es fácil ser la primera, pero por lo general vale la pena arriesgarse.

En busca de libertad religiosa, los antepasados de la Iglesia Unida de Cristo se preparan para salir de Europa hacia el Nuevo Mundo.  Las generaciones posteriores les conocen como los Peregrinos.  Al partir, su pastor, el Rev. John Robinson, los insta a mantener sus corazones y mentes receptivos a nuevas formas.  Les dijo: "La Palabra sagrada de Dios aún tiene más luz y más verdad por irradiar."

Las iglesias Congregacionales fundadas por los Peregrinos y otros reformadores religiosos se esparcieron rápidamente a través de Nueva Inglaterra.  En un experimento democrático temprano, cada congregación se autogobierna y elige a sus propios ministros.  Los Congregacionalistas tenían la intención de crear un modelo para una sociedad justa que viviera en la presencia de Dios.  Su líder, John Winthrop, oraba: "debemos ser como una ciudad sobre una colina…con los ojos de todos los pueblos sobre nosotros".

El compromiso de nuestros predecesores con la enseñanza y con la educación superior fue profundo. A partir de esta visión se fundaron la Universidad de Harvard (1636) y la de Yale (1701).  De la misma manera se fundaron en el sur de Estados Unidos ocho universidades históricamente negras, escuelas que hasta el día de hoy son lugares de crecimiento y liberación para los hijos de esta generación.  Nuestros antepasados también fundaron las universidades de Wellesley, Smith, Dartmouth, Williams, Amherst, Oberlin, Mount Holyoke, Howard, Elmhurst y la Universidad de California, recinto de Berkeley.  Hoy, a nivel nacional, 47 escuelas son miembros del Concilio de Educación Superior de la Iglesia Unida de Cristo, incluyendo internados para estudiantes de secundaria, universidades y 15 seminarios.

El concepto de libertad de prensa en Norteamérica comenzó cuando los Congregacionalistas publicaron su primer libro—el Salterio de la Bahía.  En Europa, la primera "Casa Publicadora de los Peregrinos" fue allanada por agentes gubernamentales para suprimir críticas de la Biblia King James.  En los Estados Unidos de América, la nueva comunidad podía publicar en libertad.  La actual Casa Publicadora de los Peregrinos, la "Pilgrim Press"—una editorial de la Iglesia Unida de Cristo—es la casa publicadora más antigua en los Estados Unidos de América.

Los Congregacionalistas fueron de los primeros estadounidenses en asumir una posición en contra de la esclavitud.  El Revdo. Samuel Sewall escribe el primer panfleto antiesclavista en este país, "The selling of Joseph," (La venta de José).  Sewall establece los fundamentos para el movimiento abolicionista que llegaría más de un siglo después.

El primer Gran Avivamiento se extiende a través de las iglesias presbiterianas y congregacionales.  Uno de los grandes pensadores del movimiento, Jonathan Edwards, dice que la iglesia debe recuperar la pasión de una fe transformadora que cambia "el rumbo de [nuestras] vidas".

En la "Old South Meeting House" se reunieron 5,000 colonos para exigir que se revocara un impuesto injusto sobre el té.  Su protesta inspiró el primer acto de desobediencia civil en la historia de los Estados Unidos de América---el Motín del Té de Boston ("Boston Tea Party").

Una miembro joven de la "Old South Congregation" (La Antigua Congregación del Sur), Phillis Wheatley, se convierte en la primera autora afro-estadounidense en publicar su trabajo.  "Poems on Various Subjects" (Poemas Sobre Varios Temas) fue una sensación, y Wheatley obtiene su libertad poco después de esto.  La poetisa contemporánea afro-estadounidense Alice Walker dice:  [Ella] mantuvo vivo, para muchos de nuestros antepasados, el concepto de la canción".

Los británicos ocupan la ciudad de Filadelfia—sede de la rebelión del Congreso Continental—y planifican derretir la campana "Liberty Bell" para manufacturar cañones.  Pero la campana ha desaparecido. Está escondida a salvo debajo del piso de madera de la iglesia "Old Zion Reformed Church" en Allentown.

Lemuel Haynes, es el primer afro-americano ordenado por una denominación protestante.  Se convierte en un escritor y predicador reconocido a nivel mundial.

El predicador disidente James O´Kelly es uno de los primeros fundadores del movimiento religioso que se llamó simplemente los "Cristianos".  Su objetivo era restaurar la sencillez original de la comunidad cristiana.  Los Cristianos buscaban la libertad de conciencia y se oponían al gobierno eclesial autoritario.  O´Kelly escribe que "cualquier número de cristianos unidos en amor, que tienen a Cristo como cabecera,…constituye una iglesia".

Una reunión de oración y una tormenta de truenos repentina envío a cinco estudiantes de "Williams College" (Universidad de Williams) a un granero en el 1806.  Su compromiso de dar a conocer las enseñanzas del Cristianismo alrededor del mundo lanzó el movimiento misionero contemporáneo de los Estados Unidos.  Primero en India, luego inclusive en Estados Unidos para los afro-americanos e indígenas, tradujeron la Biblia a lenguas locales que a menudo no habían tenido escritura.  Los misioneros construyeron escuelas, iglesias, hospitales y adiestraron a líderes locales.  Sus esfuerzos a veces desataban conflictos y la destrucción de costumbres indígenas.  Hoy, las entidades sucesoras trabajan ecuménicamente con las iglesias compañeras a través de 80 países para compartir la vida, los recursos y las necesidades.

Unos africanos esclavizados rompen sus cadenas y toman control de la goleta "Amistad". Su libertad dura poco, y se les mantiene en una cárcel de Connecticut mientras los dueaños de la goleta presentan una demanda para que les devuelvan a los africanos como propietad. Los Cristianos-incluyendo los antepasados de la Iglesia Unida de Cristo-se organizan para liberarlos. El caso se convierte en un momento determinante para el movimiento abolicionista.El Tribunal Supremo falla que los prosioneros no son propiedad y los africanos recuperan su libertad.

En una reunión de pastores en Missouri establecen la primera iglesia unida en la historia de los EE.UU. — El Sínodo Evangélico.  Une dos tradiciones protestantes que por siglos habían estado separadas: la Luterana y la Reformada.  Los Evangélicos creían en el poder de la tradición, pero también en la libertad religiosa.  "Las ceremonias rígidas y condenar fuertemente a otros son cosas terribles para mí", uno de ellos escribe.

El teólogo Philip Schaff provoca indignación en las iglesias Reformadas en Pennsylvania al favorecer un protestantismo católico cristocéntrico.  El movimiento que Schaff y su amigo, John Nevin, fundaron revive la adoración sacramental en la Iglesia Reformada y sienta las bases para el movimiento litúrgico del siglo 20.

El caso de la "Amistad" representa una espina en la conciencia cristiana que cree en que ningún ser humano debe ser esclavo.  En 1846 Lewis Tappan, uno de los organizadores de la "Amistad", organiza la "American Missionary Association" (la Asociación Misionera Americana) — primera sociedad en contra de la esclavitud en los EE.UU. con un liderazgo multirracial. Esta une a los congregacionalistas, presbitereanos, metodistas y otros cristianos.

Antoinette Brown es la primera mujer pastora desde el tiempo novotestamentario ordenada como ministra cristiana, y quizás la primera mujer en la historia elegida para servir como pastora de una congregación Cristiana.   En su ordenación su amigo Luther Lee, un ministro metodista, defiende "el derecho de la mujer a predicar el Evangelio."  Lee cita el Nuevo Testamento: "No hay ni hombre ni mujer, pues todos somos uno en Jesucristo".

La "American Missionary Association--AMA" (la Asociación Misionera Americana)  fundó seis universidades: la Universidad de Dillard, la Universidad de Fisk, el Colegio LeMoyne-Owen, el Colegio Huston-Tillotson, los colegios Talladega y Tougaloo, todos universidades históricamente negras (HBCU) que continúan ofreciendo excelencia, acceso y oportunidad de una educación superior.

La AMA también fundó la Brick School en el este del estado de Carolina del Norte en el 1895, en un periodo cuando la mayoría de las comunidades sureñas pasaban por alto la educación posprimaria para los negros.  Ofrecía tanto la educación liberal como la industrial y programas efectivos de alcance.  Brick cerró en el 1933, y eventualmente se convirtió en parte del Franklinton Center, un lugar donde los asuntos que afectan a los marginados, los oprimidos y los pobres se atienden hoy día.

Poor Wolf, Jefe y Líder Espiritual del pueblo de Hidatsa, se convierte al cristianismo.  Enviado por la Asociación Americana Misionera y la Junta Americana de Misiones en el Extranjero, Charles Hall, pastor Congregacionalista, trabaja en los llanos nórdicos empezando en el 1876.  El Departmento de Guerra de los EE.UU. asigna geográficamente a varias denominaciones al "Territorio Indio".  En el 1971, el Concilio Nativo-Americano de la IUC se formó.  Gobernado por un liderato nativo estadounidense, CAIM (Council for American Indian Ministries) brinda ministerios y sirve de testigo en contextos Indígenas, y provee entendimiento de estas comunidades al resto de la iglesia.

St. Louis, MO, a finales de los 1880s, fue frontera y hogar de muchos inmigrantes alemanes nuevos. Para satisfacer la necesidad urgente de cuido medico, se fundaron la Sociedad Evangélica de Diaconisas y el Hogar y Hospital Evangélico de Diaconisas.  Katherine Haack, viuda de un pastor de la iglesia Evangélica y una enfermera adiestrada, fue la primera diaconisa en ser consagrada.  Mujeres como Haack fueron líderes en la administración y la guía de un hogar y un hospital en un tiempo donde a menudo se silenciaba a las mujeres en la iglesia.

El movimiento del diaconado llevó al establecimiento de 16 hospitales e instituciones de cuido médico y de adiestramiento para enfermeras.  Más de 500 hermanas diaconisas recibieron adiestramiento para proveer cuido profesional y también espiritual y amoroso a las personas enfermas, envejecientes y moribundas.

Washington Gladden es uno de los primeros líderes congregacionalista del movimiento del Evangelio Social—que toma literalmente el mandamiento de Jesús de "amarás a tu prójimo como a ti mismo".  Los predicadores del Evangelio Social denuncian las injusticias y la explotación de los pobres.  Gladden escribe un himno que resume su creencia.  "Aviva tu palabra: la página encadenada de matar la atadura a la libertad".

Reinhold Niebuhr, teólogo Evangélico y Reformado, predica un sermón que presenta al mundo la ahora muy famosa Oración de la Serenidad: "Dios, danos la gracia para aceptar con serenidad las cosas que no pueden cambiarse, el valor para cambiar aquellas que deben cambiarse, y la sabiduría para distinguir la una de la otra".

Paul Tillich, teólogo Evangélico y Reformado, publica "El Valor de Ser"--posteriormente identificado por la Biblioteca Pública de Nueva York como uno de los "Libros del Siglo".  "Cada vez más la vida exige", él escribe, "el valor de renunciar a una parte o incluso a la totalidad de la seguridad en aras de una completa autoafirmación".

La Iglesia Unida de Cristo (IUC) nace cuando la Iglesia Evangélica Reformada se une con las Iglesias Cristianas Congregacionales.  La nueva comunidad abarca una enriquecedora variedad de tradiciones espirituales y acepta creyentes africanos, asiáticos, del Pacífico, latinoamericanos, nativos americanos y de ascendencia europea.

La televisión sureña impone una nueva censura a las noticias sobre el creciente movimiento de los derechos civiles y Martin Luther King Jr. pide a la IUC que intervenga. Everette Parker de la Oficina de Comunicaciones de IUC organiza a las iglesias y obtiene en el Tribunal Federal un fallo que dictamina que las ondas radiales son propiedad pública. La determinación conduce a la proliferación de gente de color en las salas de noticias y los estudios de televisión.

La Asociación del Golden Gate de la IUC ordena a la primera persona abiertamente homosexual dentro de un ministerio de una denominación protestante e histórica: el Revdo. Willliam R. Johnson.  La ordenación de la primera ministra lesbiana le sigue poco después.  En las tres décadas subsiguientes, el Sínodo General insta la igualdad de derechos para los ciudadanos homosexuales y llama a las congregaciones a darles la bienvenida a mujeres y hombres homosexuales o bisexuales.

En una reunión en St. Louis, el Sínodo General de la IUC se compromete con la causa de los obreros agrícolas en California.  A través de César Chávez, organizador sindical, conocen que los dueños de las fincas han desatado una campaña de violencia y atropellos en contra de los huelguistas.  La iglesia alquila un avión para transportar a los delegados al valle de Coachella en señal de apoyo.

Los "Wilmington Ten"—10 activistas de los Derechos Civiles—se les acusa de incendiar intencionalmente un supermercado propiedad de blancos en Wilmington, NC.  Uno de ellos es Benjamin Chavis, un trabajador por la justicia social enviado por la IUC a esta ciudad para ayudar a la comunidad afro-americana a sobrellevar la intimidación y la intolerancia racial.  Convencido de la falsedad de los cargos, el Sínodo General de la IUC recaudó más de $1 millón para pagar la fianza.  Chavis es condenado a cuatro años y medio de prisión pero lo liberan cuando su condena es declarada sin lugar.  La IUC recupera la fianza con intereses.

El Sínodo General elige al Revdo. Joseph H. Evans como presidente de la Iglesia Unida de Cristo.  Pasa a ser el primer líder afro-americano  de una iglesia histórica y racialmente integrada en los Estados Unidos de América.

Harold H. Wilke fue el primero en dirigir el ministerio de personas con incapacidades de la IUC a nivel nacional.  Él es un activista de renombre internacional y un defensor de las personas con incapacidades.  Wilke, quien nació sin brazos, sirve como pastor, es autor y ejecutivo denominacional.  Cuando el presidente George H. W. Bush firmó el "Americans with Disabilities Act", los periódicos a nivel mundial publicaron una foto en la cual Bush le entrega a Wilke uno de sus bolígrafos, el cual Wilde aceptó con su pie izquierdo.  Un titular decía, "Mi pié izquierdo juega con la Casa Blanca".

A veces "ser el primero" significa ser el primero en admitir errores del pasado. En Hawai'i, el presidente de la IUC, Paul Sherry, se disculpa en nombre de la iglesia por la complicidad de unos misioneros en el 1893 en derrocar el gobierno soberano de Hawai'i y su líder, la Reina Lili'uokalani.  Como un símbolo de reconciliación, se otorgó un total de $3.5 millones a las iglesias hawaianas y a una organización sin fines de lucro.

La Iglesia Unida de Cristo publica The New Century Hymnal -- el único himnario publicado por una iglesia cristiana que honra por igual la imagen femenina y masculina de Dios.  Y, aunque su poesía es contemporánea, su teología es tradicional.  "Nosotros reconocemos las limitaciones de nuestras palabras, y a la misma vez, profesamos que la Palabra de Dios se encarnó en Jesucristo y se hizo presente en la historia", escribe Thomas Dipko, ejecutivo de la Iglesia Unida de Cristo quien fuera clave en darle forma al nuevo himnario.  (88)

Con una mayoría abrumadora, el Sínodo General aprobó una resolución que apoya la igualdad matrimonial entre parejas del mismo género; es la primera vez que una denominación histórica dentro de los Estados Unidos lo proclama.  El presidente de la Iglesia Unida de Cristo, John Thomas afirmó: "El 4 de julio, el Sínodo General de la Iglesia Unida de Cristo actuó con valentía al declarar la libertad para éstas parejas: afirmando su igualdad matrimonial; afirmando sus derechos civiles y que sus relaciones sean reconocidas ante el estado; y alentando a nuestras iglesias locales a celebrar y bendecir estos matrimonios". (96)

 
















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